清洁科技投资创新高,垃圾处理成美国创业新风口

清洁科技投资创新高,垃圾处理成美国创业新风口
2019年08月14日 07:22 上游新闻

原标题:清洁科技投资创新高,垃圾处理成美国创业新风口 来源:21世纪经济报道

21世纪经济报道消息,今年7月1日起施行的《上海市生活垃圾管理条例》,可以说是“立刻热议全国”。因为上海作为首个垃圾分类“史上最严”的城市。在上海的垃圾分类条例出台前后,仅2019年6月17日至7月17日,全国一共新成立了8346家经营范围包含“垃圾、垃圾分类、垃圾回收、垃圾处理”的企业。

无独有偶。就在10年前的2009年,旧金山成为美国第一个通过《回收和堆肥处理》法律的城市,强制性要求企业和居民践行垃圾分类。经过10年发展,作为全球科技中心的旧金山目前垃圾回收率高达80%。

旧金山的目标是力争在2020年成为美国第一个“零浪费”的城市。而硅谷的另一个重要中心城市Palo Alto,也希望在2021年实现“零废弃物”。

这样雄心勃勃的垃圾分类管理目标让创业者和风险资本嗅到了机会的味道。根据硅谷创投数据库PitchBook的数据显示,2018年美国资本投资在清洁科技领域六年内首次突破40亿美元大关,对清洁技术投资增长了54%。

垃圾分类机器人:不动脑扔垃圾

垃圾分拣对后期的垃圾回收率的提高有多重要?

国盛证券一份研究报告指出,对垃圾实行全程分类,将促使固废全产业链受益。具体而言,垃圾分类要从收集、运输到处置进行全程分类,否则垃圾先分后混将失去意义。

美国垃圾分类机器人初创公司Clean Robotics的联合创始人Charles Yhap表示赞同,因为要想把垃圾全产业链打通,第一个重要环节就是,垃圾如何正确地进行分类。

“我们最初的创业想法就来自于回收规则本身造成的混乱。除了最明显的物品,比如塑料瓶、玻璃瓶和各类可回收的纸盒之外,大多数人真的不明白哪些物品实际上是可回收的。”Clean Robotics联合创始人Tanner Cook告诉21世纪经济报道记者。

Clean Robotics成立于2015年,其产品——垃圾分类机器人TrashBot已经面世,并在美国、澳大利亚的6个城市进行投放,21世纪经济报道记者在旧金山的全球知名硬件孵化器Hax的办公室就看到了这款机器人。

TrashBot如何实现让垃圾自动分类?

它的工作原理是:手上有垃圾时,人把垃圾往机器人的开口处扔,当垃圾进入后,开口会关上。相机和传感器会在垃圾进入垃圾箱时进行扫描,通过人工智能将垃圾分类到该归属的类别中,由机械臂完成分类。如果塑料瓶中有多余的液体,也会在一块聚四氟乙烯(即不粘锅的原料)涂层板上先被排出,再进行分类。

目前,像Hax办公室摆放的垃圾机器人可对填埋垃圾和可堆肥垃圾两类垃圾进行自动分拣。“这是因为大家对可回收的垃圾判断是熟悉,也比较准确的”。Tanner Cook表示。

如今TrashBot的人工智能系统已可识别、分类的常见垃圾种类有110种。21世纪经济报道记者统计《上海市生活垃圾分类投放指南》发现,四类垃圾加三类不常见的垃圾(大件垃圾、装修垃圾、电子废弃物等),种类一共为105类。

TrashBot的垃圾分拣准确率如今保持在90%左右,一年前这数据大约为86%。按照Clean Robotics的创始人Charles Yhap预计,未来能够稳定在95%-96%的水平。

该如何提高机器人的垃圾分拣准确率?

Charles Yhap告诉21世纪经济报道记者,垃圾识别的准确率肯定会随着时间、数据的增加而提高,但是一定会存在一些异常值,“因为可能总有一些垃圾是机器未曾见过的,这就是‘异常值’。”当然,这样的垃圾比例可能会很小,比如15000件垃圾里,可能有1件是机器未曾见过的,那就需要机器进行学习、识别。而且也可能需要人工介入,进行垃圾打标签。

此外,该机器人已经做到共享垃圾信息。比如,一个垃圾桶收到了7000件垃圾/天的识别数据的话,那么其余投放的500个垃圾桶也能共享。

如今TrashBot一个明显的挑战是:一次只能处理一件垃圾,要是同时有多件垃圾怎么办?Charles Yhap告诉21世纪经济报道记者,如果是同一类型的垃圾,即使是两件,机器人也是可以识别的。但如果要同时扔多件垃圾并进行逐一识别,技术上已经是可行的,主要的挑战在于经济成本上的,比如需要增加机械臂的成本。

清洁科技投资创新高,去年首破100亿美元

除了美国资本对清洁科技领域投资首次突破40亿美元大关外,根据英国《每日电讯报》报道,截至2018年11月,全球对清洁技术的风险投资从2017年的61亿美元增长到108亿美元,这也是全球在清洁技术领域的风投总额首次超过100亿美元。

到底风投青睐的是怎样的科技公司?硅谷作为科技创新中心,又涌现了哪些用技术改变垃圾行业的公司?

如果把整个垃圾回收产业链分成垃圾分类——收取垃圾——垃圾回收处理三个主要环节,在垃圾分拣环节,已经出现像Clean Robotics这样的初创公司,希望用机器人对垃圾分拣这个复杂、危险的环节代替人力。

按照Charles Yhap的说法,如果用人力回收垃圾,依然面临着各种风险,比如是不是会切到手、或者面对有毒物品不知如何处置,让机器人做的话,不用担心安全,也不用担心说机器人会觉得一直分类而觉得“闷”。

至于收取垃圾环节,因为Recology这样大型的废物处理公司对日常垃圾是进行固定回收的,如果出现垃圾超载、过多怎么办?

旧金山一家创业公司Compology就希望更准确、及时地收集垃圾集装箱的数据,从而提高废物和回收服务的效率。Compology的做法很简单,给传统的垃圾箱配备传感器,传感器每天多次拍摄垃圾桶内部的高分辨率照片,并发送图像到云端。从而让垃圾清理公司能够及时监控信息,优化卡车清运垃圾的路线或时间表,以便在需要时前往集装箱处拾取垃圾。

在创投数据库Pitchbook提到的清洁科技领域代表性企业当中,除Clean Robotics外,另一家美国初创企业AMP Rotobic则是通过机器人对已经可回收的垃圾进行分拣。该公司开发的机器人能从传送带上拾取可回收材料以每分钟160件的前所未有的速度快速分拣,拾取和放置可回收材料。最后将它们扔进收集箱。AMP Rotobic的投资人包括百度风投。

Tanner Cook告诉21世纪经济报道记者,两家公司有不断地保持联系,AMP对不同的塑料、金属等材料的分拣能力确实让人惊艳。但AMP Robotic更像是作为整个产业链的下游,比如,Clean Robotics在可回收垃圾桶里的塑料,满了后可以送到AMP处进行处理。但是AMP并无针对前期的垃圾收集、分拣进行,而是后期处理环节动用了机器人。

对于最难处理的填埋垃圾,是否有初创公司进行攻克?

Hax孵化器的CEO,同时也是SOSV风投的创业合伙人Cyril Ebersweiler告诉21世纪经济报道记者,SOSV除了投资Clean Robotics之外,旗下另一家投资的初创公司Wastack正在实现垃圾填埋环节的自动化,提高垃圾填埋性能,还同时减少对环境的影响。目前该公司已经在加拿大、美国两地投入运营。

21世纪经济报道记者统计美国初创公司数据库Crunchbase、创投数据库Pitchbook等发现,目前在全球废物管理类初创公司当中,融资额排名前10的初创公司中,有4家为美国企业,其他初创企业在芬兰、墨西哥、法国、以色列等,上海有一家。

其中,最大的一家独角兽公司是总部位于美国亚特兰大地区的Rubicon Global,这家成立于2008年的初创公司,目前已完成E轮融资,总融资额高达2.96亿美元。这家公司的主要业务是为政府、企业等收集和分析垃圾回收数据。

如何活下去?不应为了“表演”而来

在上海的“垃圾分类”条例出台后,仅2019年6月17日至7月17日,全国一共新成立了8346家经营范围包含“垃圾、垃圾分类、垃圾回收、垃圾处理”的企业。但21世纪经济报道记者发现,大多数垃圾处理企业主要是通过人力进行,比如上门对垃圾进行回收是其中一大热门服务。

简单的上门回收垃圾,再帮你分类,这种简单的“创业”风潮是否可持续?

Cyril Ebersweiler告诉21世纪经济报道记者,自成立以来,Hax已经孵化了13家在清洁科技领域相关的初创公司,投资清洁领域是艰难的决定,但Hax首先投资那些对未来世界有利的公司。“在这个领域的公司不应该为了表演而来,应该是为了解决一个重大问题而来。”

Charles Yhap则认为,如果单靠人力回收垃圾,依然面临着各种风险,比如会被一些垃圾切到手、或对有毒垃圾不知如何处置,“让机器人做就不用担心安全,也不用担心机器人会觉得‘无趣’。”用科技的方式,省时、省力,从而真正解决社会问题。这也是他认为Clean Robotics除了是一家科技企业之外,更是一家社会企业的原因。

Cyril Ebersweiler 还透露,Hax已经帮助Clean Robotics在国内寻找适合进行垃圾分类机器人大规模生产的商家,帮助团队以完整的解决方案进入中国市场。

清洁科技领域的初创企业如何趁着这样一波又一波的政策利好推动下,顺利生存呢?Cyril Ebersweiler表示,对于这类企业而言,最困难的部分是制定有效的业务计划,并且要容易能够可重复、可多地扩展,这样才能吸引风险投资。对团队而言,执行力将是关键。

Clean Robotics告诉21世纪经济报道,目前已经跟一家世界500强敲定合作,届时将会在该公司进行投放。而创始人Charles Yhap近日于山东、上海等地进行考察、跟投资人交谈,准备针对中国市场做出相应的产品改进,比如最大的改进会在外观,软件部分将不需要太多改进,从而降低产品成本,“希望今年内能拿出适应中国市场的产品,给我们的中国客户看。”

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